Prières quotidiennes avec des cadavres en décomposition : chaises de la mort au château aragonais

Prières quotidiennes avec des cadavres en décomposition : chaises de la mort au château aragonais

Le château aragonais est un château construit au sommet d'un îlot rocheux à côté d'Ischia, une petite île italienne à l'extrémité nord du golfe de Naples. Alors qu'une forteresse aurait déjà été construite à l'époque classique, une grande partie de la structure actuelle date du Moyen Âge. Le château aragonais a une histoire derrière lui, et sans doute l'une de ses plus uniques, sans parler de sa macabre, est celle de ses « chaises de la mort », qui appartenaient aux religieuses d'un couvent établi sur l'îlot. Il s'agissait de chaises de pierre sur lesquelles les corps des religieuses décédées étaient placés pour se décomposer.

Un siège antique

Il a été rapporté que le site où se trouve aujourd'hui le château aragonais était déjà utilisé au cours du 5 e siècle avant JC. C'était une époque où certaines parties de la côte sud de l'Italie étaient largement peuplées de colons grecs. En 474 avant JC, la première fortification de l'îlot a été construite par Gérone I (également orthographié Hiéron), un tyran de Syracuse. Au cours des siècles suivants, l'îlot a été occupé par divers peuples, dont les Romains, les Arabes, les Normands et les Angevins. Chacun d'eux a laissé sa marque sur les structures de l'îlot, mais aucun plus que l'Alphonse d'Aragon, roi de Naples (ainsi que d'Aragon et de Sicile).

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Le château aragonais de l'île d'Ischia. (CC BY-SA 3.0)

Au XVe siècle, le royaume de Naples était dirigé par la maison de Trastámara, une dynastie espagnole. Cette lignée de rois napolitains a commencé par Alphonse d'Aragon, qui avait été l'héritier adoptif de Jeanne II, la reine de Naples. À la mort de Jeanne en 1435, cependant, le trône passa à René d'Anjou. Comme Alphonse ne se contente pas d'être déshérité, il lance une campagne contre René et réussit à conquérir le royaume.

À cette époque, le château angevin avait été abandonné, car Monte Epomeo, un volcan sur Ischia, était entré en éruption en 1301, et les habitants de l'îlot ont quitté leurs maisons en ruine pour Ischia. C'est Alphonse qui décide de reconstruire le château angevin, en renforçant ses fortifications, afin que les habitants de l'îlot puissent y trouver protection contre les pirates, ainsi que les ennemis du royaume. C'est également Alfonso qui a construit le pont de pierre de 220 m de long qui reliait l'îlot à Ischia.

« Chaises de la mort » au cimetière de Clarisse, près de Castello Aragonese (Ischia). (CC BY-SA 3.0)

Origines des « Chaises de la mort »

Ce n'est qu'au cours du 16 e siècle que les « chaises de la mort » du château ont vu le jour. Entre 1575 et 1810, le château aragonais abritait une communauté de moniales appartenant à l'Ordre de Sainte Claire (appelées aussi les Clarisses). Les religieuses avaient un couvent dans le château (qui s'appelait le « Convento delle Clarisse ») et pratiquaient une pratique funéraire assez inhabituelle.

Chaque fois qu'une religieuse mourait, son cadavre était emmené dans leur cimetière, le "Cimitero delle Monache Clarisse", et placé en position assise sur une "chaise de mort". Les cadavres étaient laissés sur ces chaises de pierre pour se décomposer.

Cette pratique n'est pas unique à cet endroit, et d'autres moines et nonnes pratiquaient le même rituel dans la région connue sous le nom de putridarium. Chaque « chaise de la mort » a un trou sur son siège, sous lequel était placé un récipient spécial. Ceux-ci étaient destinés à collecter les fluides produits pendant le processus de décomposition. Une fois les corps complètement décomposés, les ossements restants étaient rassemblés et placés dans un ossuaire.

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Les religieuses décédées ont été laissées en position assise pour se décomposer. (CC BY 2.0)

Visiter les morts

Les religieuses encore en vie rendaient visite quotidiennement à leurs sœurs décédées. En plus de prier pour les morts, ces visites visaient également à aider les moniales à méditer sur leur propre mortalité. Bien que cela ait pu être une bonne forme d'exercice spirituel, cela aurait presque certainement été préjudiciable à leur santé physique. Comme elles passaient tant de temps dans un endroit aussi insalubre, les religieuses contractaient souvent de graves maladies.

En 1809, le château aragonais a été bombardé par les Britanniques, car il était détenu par les Français. Les bâtiments endommagés ont été abandonnés, et le couvent était probablement l'un d'entre eux, car les Clarisses ont quitté le château l'année suivante. Alors que le couvent n'abrite plus de communauté de religieuses, les « chaises de la mort » sont un sombre rappel de leur présence dans le château aragonais et peuvent être vues aujourd'hui par les touristes visitant le château.


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